El implacable asalto al vapeo está pasando factura

El implacable asalto al vapeo está pasando factura
Foto: Manovankohr | Adobe Stock

Como consecuencia de las prohibiciones y las campañas de desprestigio, a los fumadores les resulta más difícil conseguir cigarrillos electrónicos, que pueden salvar vidas.

Kim “Skip” Murray fumó durante 46 años. “Traté de dejar de fumar tantas veces que dejé de intentarlo”, dice. Solo después de que su hijo Tom, un exfumador que había sufrido un ataque cardíaco, le dio un cigarrillo electrónico rompió su hábito de dos paquetes al día. Murray ahora es dueña de una tienda de vaporizadores en Brainerd, Minnesota, donde ayuda a los fumadores a renunciar a los cigarrillos combustibles por vaporizadores, “que son más seguros que fumar”.

“Mi mamá murió por fumar. Mi tío murió por fumar. Mis abuelos murieron por fumar. Odio fumar ”, me dice. “Estar involucrada con esta tecnología ha sido un privilegio”.

Pero ya no lo es: su tienda de vapeo, Lakes Vape y Rec Supply, cerró a finales de año. Las ventas se han reducido en más de la mitad por varias razones, incluidas las campañas contra el vapeo que propagan temores injustificados, cierres obligatorios por COVID y prohibiciones de la FDA sobre los productos de vapeo.

Murray no está sola. Las encuestas realizadas por la Vapor Technology Association, un grupo comercial, indican que aproximadamente una de cada cuatro tiendas de vapeo independientes en los EE. UU., quizás hasta 3.500, han cerrado desde 2018. La industria del vapeo ha perdido 32.400 puestos de trabajo y sus ventas unitarias han bajado aproximadamente 11,6 por ciento, dice el grupo.

La mayoría de las tiendas de vaporizadores son pequeñas empresas. “No son noticia”, dice Greg Conley, presidente de la Asociación Estadounidense de Vapeo. “Simplemente se desvanecen”.

Esto es preocupante. Al prohibir, gravar o restringir el acceso a los cigarrillos electrónicos, los políticos y los reguladores están dañando una industria que, a pesar de todos sus defectos, ha ayudado a millones de estadounidenses a dejar de fumar.

“Algunos en nuestro gobierno y nuestra clase activista paternalista parecen empeñados en prohibir el método para dejar de fumar más eficaz jamás ideado”, dice Amanda Wheeler, presidenta de la Asociación Estadounidense de Fabricantes de Vapor y propietaria de una tienda de vaporizadores. “Va a hacer que millones de personas vuelvan a fumar y costará innumerables vidas y, francamente, es despreciable”.

Vapear puede beneficiar la salud pública

Muchos expertos en salud pública están de acuerdo, aunque su retórica es decididamente más mesurada. En un estudio fundamental en el American Journal of Public Health, quince expresidentes de la Sociedad para la Investigación sobre la Nicotina y el Tabaco escribieron que el vapeo puede beneficiar la salud pública.

“Existe evidencia sustancial de que vapear puede reducir el tabaquismo y lo hace”, dice Kenneth Warner, el eminente exdecano de la escuela de salud pública de la Universidad de Michigan y autor principal de ese estudio. Fumar sigue siendo la principal causa de muerte evitable en los EE. UU..

A Warner le preocupa que las restricciones del gobierno, junto con las campañas de miedo que llevan a muchas personas a creer que vapear es más peligroso que fumar, disuadirán a los fumadores actuales de cambiar a vapear y llevarán a algunos que ahora lo hacen a fumar de nuevo. Las ventas de cigarrillos crecieron en 2020 por primera vez en 20 años.

Por Twitter, invité a las personas a que me contaran cómo les han afectado los esfuerzos del gobierno para frenar el vapeo. Esos esfuerzos incluyen prohibiciones e impuestos estatales y locales; la FDA prohíbe los vaporizadores con sabor; la ley PACT, que prohíbe a la oficina de correos de EE. UU. enviar vaporizadores por correo; y, lo que es más importante, las advertencias de los Centros para el Control de Enfermedades y otros impulsadas por el brote de 2019, mal llamado EVALI, que significa Lesión pulmonar asociada al uso de cigarrillos electrónicos o vapeo. EVALI fue causado por el vapeo de líquidos ilícitos y contaminados que contienen THC, no por vapores de nicotina. (Vea este excelente hilo de Twitter del economista Mike Pesko, quien lideró un esfuerzo fallido para lograr que los CDC cambiaran el nombre de EVALI).

Los dueños de tiendas de vapeo, la mayoría de ellos exfumadores, me dicen que los impulsa la pasión, además del dinero. Creen que están haciendo un trabajo que salva vidas y no pueden creer que sus grupos gubernamentales y de salud pública, en particular la Campaña para Niños Libres de Tabaco (CTFK), pero también la Sociedad Estadounidense del Cáncer, la Asociación Estadounidense del Pulmón y la Asociación Estadounidense del Corazón, estén alineados contra ellos.

“Hay tanta propaganda por ahí”, dice Troop Wolberg, quien está cerrando The Plume Room, una compañía de Minneapolis que ha vendido e-líquidos aromatizados a adultos y minoristas desde 2012. “EVALI era una mentira, pero los CDC no han salido y aclarado o corregido”.

La ley PACT hizo que el envío fuera prohibitivamente caro para Wolberg, especialmente después de que UPS y FedEx decidieron voluntariamente dejar de aceptar productos de vapeo. Luego, la FDA denegó el permiso de The Plume Room para vender la mayoría de los sabores; su éxito de ventas había sido el pudín de plátano.

“Hay cigarrillos disponibles en cada esquina, pero no podemos enviar un sabor a fresa a un adulto verificado que busca alejarse del tabaco combustible y el sabor del tabaco”, dice Wolberg. “Nadie se está muriendo por vapear la nicotina”.

Avail Vapor, con sede en Richmond, que en un momento tenía casi 100 tiendas en 12 estados, confirmó la semana pasada que vendió o cerró sus puntos de venta. “Es completamente un lío con la formulación de políticas de la FDA”, dijo el director ejecutivo James Xu a Richmond BizSense. Avail, que una vez empleó a 350 trabajadores, gastó más de $ 10 millones en un intento por obtener la aprobación regulatoria, dijo Xu; ahora es una de las 40 empresas de vaporizadores que han demandado a la FDA.

No todas las empresas de vaporizadores están sufriendo. Stephan Aguilar, subdirector de Cloud9 Vapor, que vende e-líquidos a tiendas de vaporizadores, me dice que el negocio ha crecido en los últimos 18 meses. El otoño pasado, Cloud9 pasó de la nicotina derivada del tabaco a la nicotina sintética, que es más cara pero no está sujeta a las reglas de la FDA, al menos no todavía. “Siempre hay nuevos obstáculos que superar”, lamenta Aguilar. Con sede en Portland, Oregón, Cloud9 emplea a nueve personas.

¿Libertad para vapear?

Los usuarios de vaporizadores, particularmente aquellos en áreas rurales, dicen que es más difícil obtener su dosis de nicotina.

“Estoy loca”, dice la exfumadora Brenda Carroll, de 59 años, que vive en St. Ignatius, Montana (población: 768). Ya no puede conseguir vaporizadores por correo, y la tienda más cercana está a 45 minutos en coche en Missoula. “¿Quiere este país que vuelva a fumar cigarrillos? La libertad de vapear debería ser mi derecho.

Mientras tanto, hay noticias alentadoras sobre el vapeo juvenil, que continúa disminuyendo desde su pico de 2019. (Nadie argumenta que los niños deberían vapear). La semana pasada, la encuesta anual del Instituto Nacional de Abuso de Drogas, conocida como Monitoreando el Futuro, publicó hallazgos que “representan la mayor disminución en un año en el uso general de drogas ilícitas reportada desde que comenzó la encuesta en 1975

El porcentaje de estudiantes de último año de secundaria que vapeó nicotina fue más bajo que los porcentajes que usaron alcohol o marihuana, que tienen más potencial de causar daño. Aproximadamente el 3 por ciento de los estudiantes de secundaria vapean a diario (ver “Mentiras, malditas mentiras y estadísticas de vapeo”).

Para la Campaign for Tobacco-Free Kids, que acaba de publicar un informe sobre la disponibilidad de vaporizadores con sabor, esto sigue siendo una “epidemia”. Pidió a la FDA que elimine todos los cigarrillos electrónicos con sabor, diciendo:

“Es inaceptable que la FDA se esté demorando, porque sabemos que los productos aromatizados han alimentado la epidemia del uso de cigarrillos electrónicos entre los jóvenes y la adicción a la nicotina. Los productos peligrosos y altamente adictivos en sabores agradables para los niños como Gummy Bear, Berry Crunch Cereal y Blueberry Lemonade no tienen cabida en nuestras comunidades”.

Rara vez, si es que alguna vez, Tobacco-Free Kids reconoce que la mayoría de los cigarrillos electrónicos los compran adultos, que también prefieren los sabores. Ni Tobacco-Free Kids ni su benefactor, Bloomberg Philanthropies, consideran seriamente el impacto de las prohibiciones y los impuestos a los cigarrillos electrónicos promulgados por el estado y las localidades. Después de que los votantes de San Francisco aprobaron la prohibición de los vaporizadores con sabor en 2018, los estudiantes de secundaria de la ciudad comenzaron a fumar más, según un estudio cuidadosamente elaborado por Abigail Friedman, profesora asociada de salud pública en Yale. “Debemos tener cuidado al abordar el vapeo con políticas de todo o nada, como prohibiciones”, dice Friedman.

Hablando en un programa de YouTube llamado Regulator Watch, Ken Warner, el experto en salud pública de Michigan, dijo:

“Creo que aquí tenemos un problema de justicia social. Un número desproporcionado de fumadores en la actualidad proviene de grupos desfavorecidos: minorías, la comunidad LGBTQ, personas que padecen problemas de salud mental. Creo que muchas personas que importan en nuestra política ya no ven que fumar es un problema. Están educados. Son ricos. La mayoría de ellos no fuman y no conocen a los fumadores. Pero uno de cada siete adultos estadounidenses es fumador en la actualidad, y fumar sigue matando a más personas de las que el COVID mató en su primer año. Esta es una gran tragedia. Es una evitable. Y tengo mucho miedo de que el camino que estamos tomando ahora lo empeore”.

Skip Murray, propietario de la tienda de vaporizadores de Minnesota, dice: “Las personas que fuman están tan estigmatizadas ahora. No sé por qué estamos haciendo que fumar sea más fácil que vapear”, dice. “Deberíamos estar haciendo lo contrario”.


Este artículo fue traducido y adaptado al español por el equipo de Vaping Today. Publicación original: The unrelenting assault on vaping is taking a toll. Si encuentra algún error, inconsistencia o tiene información que pueda complementar el texto, comuníquese utilizando el formulario de contacto o por correo electrónico a redaccion@thevapingtoday.com.

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Marc Gunther es un veterano periodista, orador y escritor especializado en temas como filantropía, psicodélicos, bienestar animal, control del tabaco, clima y pobreza global. Fue redactor senior de la revista FORTUNE de 1996 hasta 2008, editor general de Guardian Sustainable Business US desde 2012 hasta 2015 y ha escrito para The Chronicle of Philanthropy, Stanford Social Innovation Review, The New York Times, Washington Post, Vox, Yale Environment 360 y Slate. Mantiene un importante Blog -Nonprofit Chronicles- sobre fundaciones, organizaciones sin fines de lucro y desarrollo global. Marc es autor o coautor de cuatro libros, entre ellos "Faith and Fortune: "How Compassionate Capitalism is Transforming American Business" (Crown 2004). Su más reciente libro, "Suck It Up: How capturing carbon from the air can help solve the climate crisis", fue publicado en 2012 por Amazon Kindle.

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