Cigarrillos electrónicos: lo que sabemos y lo que no

“Cigarrillos electrónicos: lo que sabemos y lo que no”
Foto: Adobe Stock

La prestigiosa Cancer Research UK publicó una interesante revisión de la investigación sobre los potenciales beneficios y riesgos del vapeo. La reproducimos a continuación. Se trata de una apreciación justa y sensata del tema, que explica por qué Cancer Research UK “recomienda que los fumadores consideren usar cigarrillos electrónicos para ayudarlos a dejar de fumar”.

Ha pasado una década desde que los cigarrillos electrónicos ganaron popularidad en el Reino Unido. Desde entonces, los tipos de dispositivos disponibles y la cantidad de personas que los usan han aumentado significativamente. La popularidad de los cigarrillos electrónicos ha crecido, al igual que el debate que los rodea.

El principal atractivo de venta de los cigarrillos electrónicos es que son una forma de ayudar a las personas a dejar de fumar y reducir el daño causado por la principal causa de cáncer en el mundo: el tabaco.

Pero es una cuestión de equilibrio. Los cigarrillos electrónicos contienen nicotina y, por lo tanto, es importante asegurarse de que las personas que nunca han fumado, especialmente los jóvenes, no comiencen a usarlos.

A veces es difícil recordar el momento anterior al cambio, pero en la investigación, diez años no es tanto. Y aún queda mucho por entender sobre el vaporizador personal. Linda Bauld, profesora de salud pública en la Universidad de Edimburgo y asesora de prevención en Cancer Research UK, dice: “Estos productos son todavía relativamente nuevos. Pero se ha realizado una gran cantidad de investigación. La discusión está mucho más avanzada hoy que en los primeros años.

Aquí están las grandes preguntas sobre los cigarrillos electrónicos, lo que sabemos y lo que aún tenemos que descubrir.

¿Es seguro vapear?

Aproximadamente 12.000 de nosotros googleamos esta pregunta cada mes en el Reino Unido. Y se puede ver por qué: hay muchos mensajes contradictorios sobre los cigarrillos electrónicos, con muchos titulares que proclaman que vapear es tan malo como fumar, si no peor.

De hecho, las investigaciones muestran que vapear es mucho menos dañino que fumar.

Algunos estudios han demostrado los efectos nocivos del vapor de los cigarrillos electrónicos. Sin embargo, generalmente se llevan a cabo en animales o células en el laboratorio, más que en personas. Y las concentraciones de vapor de los cigarrillos electrónicos que se utilizan suelen ser mucho más altas de lo que esas personas estarían expuestas en la vida real.

Si bien estos estudios son útiles para explorar los efectos potenciales de los cigarrillos electrónicos, no deben usarse para estimar el impacto real en los seres humanos.

El tono del debate también puede depender de dónde viva. En 2019, Estados Unidos experimentó una epidemia con varios miles de casos de enfermedad respiratoria y casi 70 muertes relacionadas con el uso de productos de vapeo. Pero, de nuevo, los titulares pueden ser engañosos, ya que estos casos se debieron a contaminantes en productos ilegales y no estaban relacionados con el vapeo regular. No ha habido un brote similar en el Reino Unido y los productos químicos involucrados están prohibidos.

La mejor evidencia disponible en humanos muestra que los cigarrillos electrónicos son mucho menos dañinos que fumar. Por ejemplo, un estudio encontró niveles significativamente más bajos de exposición a sustancias químicas nocivas en las personas que cambiaron del tabaco al vapeo en comparación con las que continuaron fumando. Estos niveles fueron similares a los de las personas que utilizan la terapia de reemplazo de nicotina (NRT). Tampoco hay evidencia de que el vapor secundario de los cigarrillos electrónicos sea dañino para los transeúntes.

Pero los cigarrillos electrónicos son un producto relativamente nuevo. Por esta razón, no hay suficiente investigación sobre el uso a largo plazo o sus efectos en personas que nunca han fumado.

“La gran mayoría de las personas que vapea son fumadores o exfumadores. Por tanto, es muy difícil determinar la relación entre estos dos riesgos”, explica la Sra. Bauld. “Pueden pasar muchos años más para encontrar respuestas definitivas sobre su seguridad”.

En definitiva, queda mucho por aprender.

Pero lo que los investigadores han tenido tiempo de observar a lo largo de las décadas es la enorme cantidad de investigaciones que muestran que el tabaco es extremadamente dañino. Es por eso que los expertos pueden estar seguros de que los cigarrillos electrónicos son mucho menos dañinos que el tabaco. Este hallazgo es ampliamente compartido por investigadores y organizaciones de salud pública.

¿Los cigarrillos electrónicos ayudan a las personas a dejar de fumar?

Un conjunto de datos cada vez mayor de todo el mundo muestra que los cigarrillos electrónicos pueden ayudar a las personas a dejar de fumar. En Inglaterra, un estudio que examinó el uso de cigarrillos electrónicos y el abandono del hábito de fumar en la población general estimó que los cigarrillos electrónicos ayudaron a 18.000 personas más en Inglaterra a dejar de fumar en 2015. 

Las investigaciones muestran que la mejor manera de dejar de fumar es mediante los servicios públicos para dejar de fumar, una combinación de asesoramiento y medicamentos recetados. Ahora tenemos evidencia de que los cigarrillos electrónicos, junto con el apoyo conductual de los servicios para dejar de fumar, también son efectivos para ayudar a las personas a dejar de fumar.

Fumar sigue siendo la principal causa prevenible de cáncer, dice Bauld, y está relacionado con 15 tipos diferentes de cáncer. “Ayudar a los fumadores a dejar de fumar es una prioridad de prevención del cáncer realmente importante. Entonces, si los cigarrillos electrónicos pueden ayudar a las personas para dejar de fumar, es de interés para los investigadores del cáncer”.

Pero aún queda mucho por descubrir. Por ejemplo, la investigación sobre el papel de diferentes tipos de dispositivos, niveles y sabores de nicotina para ayudar a dejar de fumar es limitada.

Aunque las tasas de tabaquismo en el Reino Unido continúan cayendo, los niveles en las poblaciones más desfavorecidas siguen siendo mucho más altos que en las menos desfavorecidas, por lo que los expertos están particularmente interesados ​​en saber si los cigarrillos electrónicos podrían ayudar a reducir esta desigualdad. Investigaciones recientes han sugerido que las personas de grupos socioeconómicos más bajos pueden ser más propensas a usar cigarrillos electrónicos, pero aún no está claro si esto significa que los cigarrillos electrónicos mejoran las tasas de abandono del hábito de fumar en el país en estas comunidades.

¿Vapear conduce a los jóvenes a fumar?

Otra pregunta que suele aparecer en los titulares es el tabaquismo entre los jóvenes y si los cigarrillos electrónicos hacen que la gente empiece a fumar, lo que se conoce como “efecto puente” (o puerta de entrada).

En general, no hay pruebas sólidas de un efecto de puerta de entrada en el Reino Unido. Aunque la experimentación con los cigarrillos electrónicos entre los jóvenes ha aumentado en los últimos años, el vapeo regular entre los jóvenes en el Reino Unido sigue siendo muy bajo. En una encuesta representativa de jóvenes de 11 a 18 años en Gran Bretaña en 2020, de 1.926 nunca fumadores, ni uno solo informó haber utilizado el vapeo a diario.

Algunas investigaciones muestran que los jóvenes que usan cigarrillos electrónicos tienen más probabilidades de fumar más tarde. Pero esta es una relación difícil de desenredar, ya que los jóvenes que fuman tienen más probabilidades de vapear. Los expertos han sugerido que, en general, es más probable que algunos jóvenes adopten comportamientos “riesgosos”, como el alcohol, las drogas, el tabaco y el vapeo. Por lo tanto, los estudios sobre fumar y vapear entre los jóvenes no muestran necesariamente que vapear los lleve a comenzar a fumar, pero es probable que hagan ambas cosas de todos modos.

La buena noticia es que las tasas de tabaquismo y la percepción de la aceptabilidad del tabaquismo han disminuido entre los jóvenes, incluso desde la introducción de los cigarrillos electrónicos. Por tanto, no parece que los cigarrillos electrónicos hayan obstaculizado la prometedora caída de los niveles de tabaquismo entre los jóvenes.

Actualmente, la evidencia no sugiere que los jóvenes que nunca han fumado estén comenzando a vapear con regularidad, ni que vapear esté haciendo que más jóvenes británicos comiencen a fumar. Pero estamos atentos.

¿Puedo fumar y vapear al mismo tiempo?

En la actualidad, no hay evidencia de que fumar tanto cigarrillos como cigarrillos electrónicos sea más dañino que solo fumar. Pero está claro que para obtener los beneficios para la salud, las personas deben pasar del tabaco al vapeo por completo.

Y hay preguntas sin respuesta sobre esto. Algunas personas pueden pasar por un período en el que fuman y vapean para dejar de fumar, pero hasta el momento no sabemos cuánto dura este período de transición o cómo varía de vez en cuando de una persona a otra.

Los expertos deben averiguar qué impulsa a las personas a pasar de vapear y fumar a solo vapear y cómo pueden ayudarlos a hacerlo.

Obtener respuestas

Al destacar algunas de las principales lagunas en la investigación actual, Bauld dice que no sabemos lo suficiente sobre cómo las personas usan los cigarrillos electrónicos a lo largo del tiempo, incluidos los cambios en los patrones de uso y cuándo las personas dejan de usarlos. “Tenemos algunos estudios, pero en realidad son muy limitados. Tampoco sabemos lo suficiente sobre el impacto del uso prolongado de estos dispositivos en la salud.

En Cancer Research UK financiamos una amplia investigación sobre el papel de los cigarrillos electrónicos en la cesación del tabaquismo y su uso en los jóvenes, que complementa la investigación que se lleva a cabo en todo el mundo para responder a estas grandes preguntas. Trabajamos con los formuladores de políticas para asegurar que las regulaciones coincidan con la investigación en rápida evolución en esta área y nos comprometemos con el público para recibir información precisa.

En 2020, dimos otro paso adelante al unir fuerzas con el Instituto Nacional del Cáncer de EE. UU. para lanzar Cancer Grand Challenges, una plataforma de financiación global que apoya a equipos de investigadores de clase mundial para abordar algunos de los desafíos más difíciles en la investigación del cáncer. Este es en particular un desafío centrado en los cigarrillos electrónicos, que invita a la comunidad de investigación global a responder las grandes preguntas que rodean su uso.

Es necesario realizar estudios amplios y de largo plazo sobre temas como daños, consumo en jóvenes, patrones de consumo a lo largo del tiempo, uso de aromatizantes y eficacia para dejar de fumar.

Y para obtener las respuestas que necesitamos sobre los efectos de diferentes regulaciones, estos estudios deben realizarse en todo el mundo. Esto permitirá que los gobiernos y las organizaciones de salud desarrollen leyes que protejan a los jóvenes del vapeo, pero también que continúen usando los cigarrillos electrónicos para ayudar a las personas a dejar de fumar.

Todavía tenemos mucho que aprender, pero la evidencia ha avanzado mucho hasta la fecha. Toda esta evidencia explica por qué Cancer Research UK recomienda que los fumadores consideren usar cigarrillos electrónicos para ayudarlos a dejar de fumar, pero por qué no recomendamos a las personas que nunca han fumado que empiecen a vapear.

Publicación original: E-cigarettes: what we know and what we don’t


Este artículo fue traducido y adaptado al español por el equipo de Vaping Today. Si encuentra algún error, inconsistencia o tiene información que pueda complementar el texto, comuníquese utilizando el formulario de contacto o por correo electrónico a redaccion@thevapingtoday.com.

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